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猫はそのつらい体が許すかぎりの速さで彼女のもとへやってきた

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一九五五年四月、職場を変えた正看護婦のヴィヴィアン・オールグッドは、オハイオ州サンダスキーからフロリダ州オーランドへ引っ越さなければならなくなった。愛するペットと別れざるを得ない状況というのはいつも悲しく、ときには心に傷を残すものだ。

オールグッドはオーランドの新しい職場に溶けこもうと努力していたが、リー・ピンは別離の寂しさに打ちひしがれていた。美しい雄の黒猫リー・ピンを連れていくわけにいかず、彼女は泣く泣く猫を姉に託した。かなり悲しかったに違いない。

オーランドに越してからほぼひと月たった五月のある夜、友人宅のポーチに腰をおろしていたヴイヴイアン・オールグッドは、足をつらそうに引きずりながら夜道を歩いていく、薄汚れてしょぼくれた猫に気を惹かれた。彼は、二週間ばかりふさぎこんだ様子で新しい縄張りをうろついていたが、やがてふいにいなくなって、オールグッドの姉をあわてさせた。

その猫には、彼女がサンダスキーに残してきたリー・ピンを思わせるなにかがあったからだ。猫はそのつらい体が許すかぎりの速さで、足を引きずり、よろめきながら、彼女のもとへやってきた。

湧きあがってきた奇妙な気まぐれから

どこからともなく湧きあがってきた奇妙な気まぐれから、ヴィヴィアンはリー・ピンの名前を呼んでみた。彼女と友人が驚いたことに、猫は道の途中でびたりと足を止め、声が聞こえてきたほうへ顔を向けた。

オハイオのサンダスキーをあとにした、主人の居場所をまったく知らない猫が、見知らぬ州の見知らぬ街の、主人が住んでいるまさにその通りを見つけだしたりできるものだろうか。まもなくヴィヴィアンは、猫を腕に抱きしめながら、「本物のリー・ピンだわ!」と歓喜の叫びをあげていた。だが友人は疑ったーそんなことがありえるのだろうか。

ヴイヴイアンは、抱いているみすぼらしい猫の状態をたしかめた。オールグッドの友人は、似たような猫はいっばいいる、と指摘した。怪我やひっかき傷だらけのやせ細った哀れな猫は、ただリー・ピンに似ているだけなのだろう。毛がごっそりと抜け落ちた。数々の戦いを勝ち抜いてきたのはまちがいない。

果てしない長旅のせいで、足の皮は、血がにじんでいるーなにしろ二千五百五十二キロも旅してきたのだ。それに、たとえ彼がフロリダ州オーランド、という地名を耳にしていたとしても、猫に地図が読めたとも思えない。

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